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¿Se avecinan guerras por los metales críticos?

Las claves: 
  • Producción y procesamiento de minerales críticos más concentrados globalmente que el petróleo y el gas natural
  • Estados Unidos depende completamente de las importaciones de 12 minerales críticos y más del 50% depende de fuentes extranjeras para 31
  • Las crecientes tensiones geopolíticas y el realineamiento han permitido que los minerales críticos sean utilizados como armas

 

 

La vulnerabilidad de los minerales críticos al poder geopolítico no es nueva, pero ahora está parpadeando en rojo.

Los minerales críticos se aprovechan cada vez más para el poder político, pasando de guerras comerciales a guerras calientes. Las guerras minerales críticas están aquí.

Esto puede sonar como una perogrullada, al igual que el cielo es azul, por lo que habrá más conflictos y serán impulsados por los recursos. Argumentamos que los minerales críticos jugarán, no necesariamente una causa exclusiva en algunos conflictos, sino un papel más central.

¿Cómo deberían prepararse los inversores, que ahora se encuentran en la primera línea de una batalla mundial por la seguridad de las materias primas?

El fin de 30 años de globalización

Las inversiones globales, posiblemente desde la caída de la Unión Soviética en 1991, han estado respaldadas por la hiperglobalización, impulsada por el paraguas de seguridad del poder estadounidense y el crecimiento histórico de la economía de China. Estos dos factores, como lo destaca “Chimerica” de Nial Ferguson, han funcionado en conjunto.

Por supuesto, ha habido conflictos sobre productos básicos (por ejemplo, la primera guerra de Irak), pero desde la caída de la Unión Soviética en 1991, la religión y la división étnica han desempeñado un papel más prominente en muchos conflictos globales (por ejemplo, los Balcanes, Etiopía-Eritrea, 9/11 y Siria), y muchas intervenciones internacionales impulsadas por preocupaciones sobre los derechos humanos (por ejemplo, Ruanda).

Esto ahora está cambiando.

La Gran Crisis Financiera sacudió los mercados financieros mundiales, los cierres nacionales durante la pandemia de Covid expusieron la vulnerabilidad de las cadenas de suministro globales y la invasión rusa de Ucrania puso de relieve los riesgos en los mercados energéticos globalizados.

Y, mientras que los políticos y los medios de comunicación se han centrado en un desastre tras otro, la crisis que es el suministro crítico de minerales se ha intensificado.

El suministro de minerales se vuelve crítico

Los minerales críticos son esenciales para la producción de todo, desde vehículos eléctricos hasta teléfonos inteligentes, hardware militar, paneles solares y turbinas eólicas.

La inversión global en la transición energética alcanzó un récord de US $ 1.11 billones en 2022, un 31% más que en 2021.

 

Y, con billones ya invertidos en costos hundidos, la política convertida en ley, décadas de permisos para infraestructura acordados, excepto un evento de cisne negro, la transición energética está cableada en la economía global.

Lo que está en juego para asegurar la economía y la energía del futuro es muy alto, y mayor cada año.

Un desafío importante es que la fragilidad de las cadenas de suministro globales de minerales críticos está siendo expuesta, al igual que se espera que la demanda aumente significativamente, impulsada por la transición energética, una creciente clase media mundial y el desarrollo tecnológico. Por ejemplo

 

Pero, la producción y el procesamiento de minerales críticos ahora están más concentrados globalmente que el petróleo y el gas natural, creando una nueva vulnerabilidad en la economía global que está madura para la explotación.

Por ejemplo

  • Litio, cobalto y tierras raras, las tres principales naciones productoras controlan el 75% de la producción mundial
  • China procesa el 50-70% del litio mundial, el 90% de las tierras raras y el 35% del suministro de níquel.
  • de los 50 productos minerales identificados en la “Lista final de minerales críticos de 2022”, Estados Unidos dependía al 100% de las importaciones netas de 12, y otros 31 productos minerales críticos (incluidos 14 lantánidos, que figuran en la lista de tierras raras) tenían una dependencia neta de las importaciones superior al 50% del consumo aparente.

 

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Principales fuentes de importación de productos minerales no combustibles para los que Estados Unidos dependía más de 50 importaciones netas en 2022 - The Oregon Group - Investment Insights
US critical minerals importa 50 metales raros de cobre, níquel y litio - The Oregon Group - Investment Insights

En resumen: nerviosos por la seguridad nacional, los países están luchando para asegurar sus suministros de energía y recursos.

Esto está exacerbando las tensiones existentes entre rivales geopolíticos, desde Estados Unidos hasta China, desde Europa hasta Rusia, desde India hasta África. Esto es especialmente cierto a medida que las economías luchan contra la inflación / deflación y las altas tasas de interés en Occidente.

Explotación minera crítica

Las crecientes tensiones y el realineamiento geopolítico han permitido que los productos básicos, incluidos los minerales críticos, se utilicen como armas.

Por ejemplo, las prohibiciones estadounidenses de inversión en semiconductores y tecnología en China; Rusia cortando el suministro de gas natural a Europa; el aumento de los precios de los alimentos con el cierre del acceso a los puertos ucranianos del Mar Negro; la prohibición impuesta por la India a las exportaciones de arroz de aumentar los precios; las restricciones impuestas por Indonesia a las exportaciones de níquel para estimular la inversión local; y la reciente prohibición de las exportaciones de galio y germanio por parte de China.

Las tensiones y los conflictos, a su vez, ayudan a elevar los precios de los productos básicos, aumentando aún más las tensiones entre el consumidor y el productor, y el riesgo de más conflictos.

Por ejemplo, desde que los precios de los alimentos comenzaron a aumentar dramáticamente en los últimos años, debido a Covid, los costos de mano de obra y flete, y la guerra de Ucrania, el número de golpes de estado en África ha aumentado dramáticamente. Justo desde el colapso del acuerdo del Mar Negro en agosto, que permitió a Ucrania exportar granos, hemos visto dos golpes militares en Níger y Gabón.

Y este conflicto tiene un impacto adverso en los precios de otras materias primas:

  • Gabón es miembro de la OPEP, produciendo 200.000 barriles de petróleo al día
  • Níger es el 7º mayor exportador de uranio del mundo
  • Guinea tiene las mayores reservas mundiales de bauxita, esencial para el aluminio
  • Chad y Sudán son grandes exportadores de petróleo
  • Burkina Faso y Malí son grandes exportadores de uranio

 

Golpes en el índice mundial de precios de los alimentos en África - The Oregon Group - Investment Insights

Según un documento del FMI titulado “Macroeconomic shocks and conflict”, un shock negativo en la relación de intercambio aumenta significativamente la incidencia y la intensidad del conflicto.

“Nuestras estimaciones indican que un shock negativo equivalente al uno por ciento del PIB conduce a un aumento de 0,05 eventos de conflicto por millón de personas. La estimación de 0,05 eventos por millón de personas puede explicar el 1,6 por ciento de la incidencia promedio de conflictos que experimentan los países de nuestra muestra. En particular, el poder explicativo de los shocks de ToT es dos veces mayor para los países de bajo ingreso (LIC) y los Estados frágiles y afectados por conflictos (FCS)”.

— FMI, Shocks macroeconómicos y conflictos

El siguiente mapa destaca el desafío de asegurar las cadenas de suministro de minerales críticos, con reservas de minerales esenciales para la transición energética, desde cobre a manganeso, níquel a telurio, superpuestas a países clasificados por su índice de fragilidad y corrupción.

Superposición de reservas de minerales críticos con indicadores de fragilidad y corrupción cobre níquel cobalto zinc tellerium grafito de plata - The Oregon Group - Investment Insights

Potencias mundiales en competencia

Lo que ha faltado en muchos conflictos desde la caída del Muro de Berlín, y el posterior fin de la rivalidad entre Estados Unidos y la URSS, son bloques geopolíticos que compiten por la influencia regional.

Esto ahora ha cambiado, pero en lugar de ideología (aunque, mucha competencia de la Guerra Fría también fue por los recursos), la nueva rivalidad se centra cada vez más en las cadenas de suministro. Y podría decirse que son los minerales críticos donde Occidente es más vulnerable.

Desde la caída de la URSS, había pocos garantes de seguridad a los que los grupos armados de oposición de todo el mundo pudieran recurrir en busca de apoyo, dando a Estados Unidos una influencia significativa para hacer retroceder a los regímenes que amenazaban sus intereses, el llamado momento unipolar.

Esta dinámica ahora ha cambiado.

Estados Unidos se ha retirado en gran medida de muchos de sus principales compromisos militares en el extranjero, por ejemplo, en Irak y Afganistán. Es un precedente que eclipsa en gran medida su creciente lista de aproximadamente 800 bases militares y compromisos en otras partes del mundo.

Rusia y China han intervenido para proporcionar una fuente alternativa de apoyo a los regímenes, por ejemplo, a través de la iniciativa Belt-and-Road de China y el grupo Wagner de Rusia.

Según un informe del Consejo Atlántico, la influencia china ha superado a la de Estados Unidos en 61 países, un cambio impulsado por las inversiones económicas y diplomáticas.

Máxima influencia en cada país 1980 - The Oregon Group - Investment Insights
Máxima influencia en cada país 2020 - The Oregon Group - Investment Insights
Países donde operaban las empresas militares privadas rusas 2016 2021 - The Oregon Group - Investment Insights

¿Cuándo una guerra comercial se convierte en una guerra “caliente”?

Las complejidades en las relaciones entre los países son demasiado complejas para predecir quién, por qué, cómo, los acontecimientos podrían pasar de una guerra comercial a un conflicto armado.

Sin embargo, ya no creemos que sea una cuestión de si, sino de cuándo el control del suministro de minerales críticos será aprovechado por las facciones locales e internacionales para obtener ganancias financieras y diplomáticas, lo que provocará medidas de represalia por parte de sus rivales para asegurar su propio suministro.

(Véase nuestro informe: La crisis de Níger es una advertencia, se avecina un conflicto sobre los productos básicos)

Para ilustrar nuestras preocupaciones, hemos proporcionado algunos ejemplos potenciales a continuación. Tenga en cuenta que estos no son necesariamente pronósticos, sino más bien una forma de ayudar a las empresas a mantenerse alertas a posibles crisis.

  • un golpe militar en un país con una producción significativa de minerales críticos y amenazando con cortar el suministro o nacionalizar la inversión; por ejemplo, vea nuestro informe: La crisis de Níger es una advertencia, se avecina el conflicto de los productos básicos
  • sanciones internacionales de un mineral o tecnología crítica contra un país que lo presione para que actúe; por ejemplo, las sanciones de Estados Unidos a la tecnología de superconductores a China, y ahora la prohibición de exportación de represalia de China de minerales críticos galio y germanio
  • los efectos colaterales de los conflictos o el aumento de los precios de los productos básicos en otros lugares afectan la estabilidad regional en otros lugares; por ejemplo, la guerra en Ucrania está desestabilizando los precios de los productos básicos y los minerales críticos, desde los precios de los alimentos hasta las exportaciones de uranio, desde el petróleo hasta el aluminio.
  • otros factores, incluyendo cualquier cosa, desde disputas locales hasta un accidente internacional, desencadenan un conflicto en una región con control sobre el suministro de minerales críticos, dando rápidamente prioridad urgente a la seguridad del suministro de minerales críticos para otras facciones; por ejemplo, un incidente en el Estrecho de Ormuz entre Irán y los Estados Unidos

 

Fuente: – The Oregon Group

Foto: martin-sanchez- Unsplash

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