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Las empresas chinas se aseguran la cadena de suministro del litio

Las claves: 

  • Las empresas chinas, por su parte, han estado tratando de explorar nuevos yacimientos de activos mineros dada la creciente demanda de litio, cobalto y níquel en la industria de las baterías para vehículos eléctricos e híbridos.
  • La preocupación por la cadena de suministro de minerales críticos altamente concentrados ha motivado a algunos países a bloquear las inversiones de los gigantes chinos.
  • Los esfuerzos de China para aumentar la extracción de litio podrían representar casi un tercio del suministro mundial a mediados de esta década
  • El gobierno de Biden ha estado desarrollando una estrategia para arrebatar a China el control de la cadena de suministros de baterías de automóviles eléctricos

 

La empresa China Natural Resources ha anunciado que la compañía ha firmado un acuerdo con los grupos Feishang Group Limited y Top Pacific para adquirir Williams Minerals Ltd, propietaria del permiso de explotación de una mina de litio en Zimbabue.

De acuerdo con el comunicado oficial, esta adquisición permitirá a China Natural Resources adquirir indirectamente todas las participaciones en Williams Minerals en el segundo trimestre de este año fiscal.

Desde principios de este año, los países africanos con altos activos estratégicos en litio, como Zimbabue o Namibia, han estado tratando de desarrollar industrias de procesamiento y refinación para capturar una mayor parte de las ganancias de la demanda mundial de material para baterías.

Las empresas chinas, por su parte, han estado tratando de explorar nuevos yacimientos de activos mineros dada la creciente demanda de litio, cobalto y níquel en la industria de las baterías para vehículos eléctricos e híbridos.

A principios de este año, Zimbabue emitió una prohibición a las exportaciones de litio, después de un comunicado del gobierno donde afirmaba estar perdiendo 1.700 millones de euros por exportar dicho mineral en bruto y no procesarlo en baterías en el país. Las empresas deben establecer plantas de procesamiento locales o proporcionar pruebas de circunstancias excepcionales, además de recibir un permiso por escrito del gobierno antes de que el litio pueda salir del país.

Tras su entrada en vigor, rápidamente surgieron informes de movimientos de empresas chinas sobre el terreno. La agencia de inteligencia Janes reportó que Suzhou TA & A Ultra Clean Technology, un proveedor chino de materiales para los fabricantes de baterías de litio, se asoció con una empresa minera sudafricana, Mutoko Lithium Limited, para establecer la primera planta de procesamiento de mineral de litio en Zimbabue.

Según el informe, en marzo de 2022, la empresa adquirió una participación del 13,38% en Premier African Minerals Ltd., propietaria del proyecto Zulu Lithium and Tantalum. La compañía china también es propietaria del principal fabricante de productos químicos de litio en China en una empresa conjunta con uno de los mayores fabricantes de baterías de iones de litio del Gigante Asiático.

En septiembre de 2022, el gobierno de Zimbabue aprobó por su parte una propuesta de 2.830 millones de dólares de un grupo de inversores chinos para establecer un parque de metales para baterías que procesará metales como litio, platino y níquel.

La preocupación por la cadena de suministro de minerales críticos altamente concentrados ha motivado a algunos países a bloquear las inversiones de los gigantes chinos. Un informe reciente de Reuters apuntó a que el gobierno de Australia impidió que el mayor accionista del productor pesado de tierras raras, Yuxiao Fund, aumentara su inversión alegando motivos de interés nacional.

Yuxiao Fund solicitó en agosto de 2023 la aprobación de la Junta de Revisión de Inversiones Extranjeras para aumentar su propiedad del 9,92% al 19,9%. Australia ha adoptado una estrategia más selectiva en lo que respecta a los inversores en su industria de minerales críticos. El Yuxiao Fund, registrado en Singapur, es un vehículo de inversión del ciudadano chino Yuxiao Wu, que también es propietario de empresas mineras en Mozambique que suministran tierras raras de grado inferior a China, según informó a Reuters el presidente ejecutivo de Northern Minerals, Nick Curtis.

China controló el 65% de la capacidad mundial de procesamiento y refinación de litio en 2021, según Rystad Energy. Sin embargo, su acceso a los depósitos de litio solo representa menos del 25% de los recursos de litio del mundo, estima la compañía. Los esfuerzos de China para aumentar la extracción de litio podrían representar casi un tercio del suministro mundial a mediados de esta década, según un comunicado de UBS AG reportado por la agencia de noticias Bloomberg.

La nota de prensa mencionó que el banco espera que las minas controladas por China, incluidos los proyectos en África, aumenten la producción a 705.000 toneladas para 2025, desde la cifra de 194.000 toneladas en 2022. Esto elevaría la participación de China en el mineral crítico al 32% del suministro mundial.

Un informe reciente de POLITICO mencionó que el gobierno de Biden ha estado desarrollando una estrategia para arrebatar a China el control de la cadena de suministros de baterías de automóviles eléctricos. Estados Unidos querría interrumpir el flujo de minerales clave como cobalto y cobre desde Zambia y el Congo, ayudándoles con planes de extracción y procesamiento.

Mientras tanto, a principios de marzo, un aliado estratégico para China, Irán, descubrió una reserva de litio en Hamedan, una provincia montañosa en el oeste del país. De acuerdo con el comunicado del Ministerio de Industria, Minas y Comercio iraní, se cree que el depósito contiene 8,5 millones de toneladas de litio, lo que lo convertiría en la segunda mayor reserva de litio en el mundo.

 

Fuente: Ivan López Miralles/ Political Room

Foto: dominik-vanyi/ Unsplash

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